Koh Ker - Ancienne capitale du Cambodge

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Koh Ker est l’ancienne capitale du Cambodge à l’époque préangkorienne. Toujours comme de nombreux autres temples, palais, enceintes…cachés dans la jungle pendant des milliers d'années, la capitale de Koh Ker est maintenant presque déserte, ne laissant que de grands murs  entourant le palais. Le plus impressionnant est la tour imposante au centre de Koh Ker, bien que son toit se soit effondré mais se dresse toujours majestueusement au milieu de la jungle.

Koh Ker

Histoire de Koh Ker

La capitale Koh Ker n'existait qu'à l'époque de sa construction: 23 ans. Immédiatement après avoir accédé au trône, le fils de Jayavarman IV, Hasavarman I, a ramené la capitale à Angkor, et dès 944, Koh Ker a été oublié. Ce n'est qu'en 2003 que Koh Ker a officiellement vu le jour après 1 059 ans d'oubli. C'est la merveille et l'ancienne capitale qui est considérée comme la "moindre destinée" de la période d'Angkor.

La forteresse au milieu du complexe du temple a été construite complètement différemment de l'architecture d'Angkor, en forme de pyramide avec des marches en pierre presque verticales. Les archives anciennes indiquent qu'en raison du chaos, le roi Jayavarman IV a construit la tour à la fois comme lieu d'entraînement militaire et de culte. Les murs de la ville entourant la capitale Koh Ker sont également très épais et il n'y a qu'un seul moyen d'entrer et de sortir pour éviter d'être attaqué.

La pyramide de Koh Ker est considérée comme la structure la plus unique des ruines avec près de 54 tours similaires. Beaucoup de gens les appellent ‘’la Route vers le Ciel’’ avec de petites marches presque verticales. Maintenant, le Comité Apsara a conçu un escalier pour les visiteurs.

Dans le passé, les fonctionnaires et les troupes du rois de Jayavarman IV utilisaient la "Route vers le Ciel" pour pratiquer les exercices, ceux qui étaient résilients et forts pouvaient conquérir le sommet de la tour. Tant de gens sont morts en s’entrainant avec cette "Route vers le Ciel". Du haut de la tour de Koh Ker actuelle, vous pouvez voir le Prasat Preah Vihear, les majestueuses montagnes Kulen au loin…

Koh Ker

Sous le règne du roi de Jayavarman IV: Jayavarman IV a régné de 928 à 941 à Koh Ker. On croyait qu'il était le roi local sur ce site éloigné, peut-être sa patrie, avant de devenir roi de tout l'empire. Cela pourrait expliquer pourquoi il avait sa résidence à Koh Ker et non à Roluos (Hariharalaya) ou à Yashodharapura (Angkor) comme les rois avant lui. Certains historiens pensent que Jayavarman IV était un usurpateur; mais, la majorité d'entre eux croient qu'il était un souverain légitime qui pouvait prendre le trône parce qu'il avait épousé une demi-sœur du roi Yasovarman I (889 - 900). Ce qui est certain, c'est que les deux fils de Yasovarman I (Harshavarman I, qui a régné de 900 à 922 et Isanavarman II, qui a régné de 922 à 925) n'avaient pas d'enfants. En peu de temps que Jayavarman IV régnait à Koh Ker, un ambitieux programme de construction a été réalisé. Cela n'a été possible qu'en raison d'un système restrictif de hausse des taxes, comme le montrent les inscriptions trouvées sur le site. Environ 40 temples, la pyramide unique à sept niveaux et un immense baray (réservoir d'eau) ont été construits. Sous Jayavarman IV, le style Koh Ker a été développé et l'art de la sculpture a atteint le sommet.

Harshavarman II: Après la mort de Jayavarman IV, le prince désigné devenu n'a pas pris sa place. Harshavarman II (un autre fils de Jayavarman IV) a revendiqué le trône. Comme son père, il a régné à Koh Ker (941 - 944) mais après trois ans, il est décédé, probablement pas dû à des causes naturelles. Aucun des temples de Koh Ker ne peut lui être attribué. Son disciple sur le trône, un de ses cousins, est allé à Roluos (Hariharalaya) comme le siège du pouvoir.

Koh Ker après 944 après JC: Même après 944, alors que la capitale de l'Empire khmer est retournée à la plaine au nord du lac Tonlé Sap, d'autres temples ont été construits sur le site de Koh Ker. Une inscription mentionne le règne d'Udayadityavarman I en 1001: Au début du 13ème siècle, le dernier sanctuaire y fut réalisé. Sous Jayavarman VII, le Prasat Andong Kuk, une soi-disant chapelle d'hôpital, a été construit, l'un des plus de 100 sanctuaires à Koh Ker crée sous son règne.

Histoire des recherches

19ème siècle: Pendant la seconde partie du 19ème siècle, les aventuriers français ont sillonné les forêts autour du site de Koh Ker en chassant le gibier. Ils ont ramené les structures de la région en France. Les chercheurs français Lunet de Lajonquière et Étienne Aymonier sont venus à Koh Ker. Ils ont vu le principal complexe de temples Prasat Thom / Prang, le Baray et un groupe de sanctuaires - linga. Ils ont également découvert quelques sous-sections d'une chaussée d'une largeur de plus de 8 m. Ils supposaient qu'une route reliait autrefois Koh Ker à Wat Phu (aujourd'hui dans le sud du Laos). Vers 1880, des membres d'une expédition française sont arrivés à Koh Ker et ont pris de nombreuses statues et reliefs. Ces pièces sont aujourd'hui au Musée de Guimet à Paris.

20ème siècle: Au début du 20ème siècle, les historiens de l'art ont réalisé qu'un style à part entière était développé à Koh Ker. Georges Coedès a étudié les inscriptions pour conclure que Koh Ker était la capitale de l'empire khmer (928 - 944 après JC) sous le règne de Jayavarman IV et de son disciple Harshavarman II. Dans les années 1930, de nouveaux chercheurs français sont venus à Koh Ker. Ils ont découvert de nombreux monuments et dénombré cinquante sanctuaires sur une superficie de 35 kilomètres carrés. Henry Parmentier a réalisé un certain nombre de dessins. Après une interruption à cause du règne de terreur des Khmers rouges, les recherches à Koh Ker se sont poursuivies par des scientifiques du Comité d’Apsara, français, japonais et australiens.

21ème siècle: Au début du 21ème siècle, les scientifiques ont conclu que tous les monuments n'auraient pas pu être construits dans le court laps de temps lorsque Koh Ker était la capitale de l'empire khmer (928 - 944 après JC). Une nouvelle ère a commencé à Koh Ker avec l'analyse de photographies réalisées par satellites. En 2004, l'aire protégée a été étendue à 81 kilomètres carrés. Pendant cinq ans, des chercheurs japonais ont exploré et décrit 184 monuments, notamment en documentant leur emplacement exact. Le chercheur australien Damian Evans et son équipe ont pu vérifier la théorie de Lajonquière selon laquelle il existait autrefois une route khmère entre Koh Ker et Wat Phu, probablement la route stratégique la plus importante de l'empire khmer.

Les fouilles effectuées en décembre 2015 par des équipes cambodgiennes et internationales, près de Prasat Thom et du Rahal, dans l'ancien centre urbain de Koh Ker ont donné des datations au radiocarbone qui placent clairement une habitation et une activité importantes commençant dès le 7ème-8ème siècle après JC - souvent noté comme Période Chenla par les historiens. Certains types de poterie peuvent dater de la période antérieure de Funan. Plus de 24 000 artefacts et écofacts ont été récupérés dans trois sites d'essai. Les artefacts sont principalement des fragments de poterie de types locaux et exotiques représentant plus de 1000 ans d'utilisation du site tout au long de la séquence professionnelle. Les types de poteries exotiques comprennent le grès chinois et les articles émaillés des périodes Song Yuan. D'autres poteries exotiques comprennent le grès thaï et vietnamien qui datent généralement de la fin d'Angkor et des périodes post-Angkor. Une poterie persane possible datant du 9ème siècle a également été notée. Ainsi, Koh Ker a été liée aux chaînes de valeur longue distance pendant des périodes de temps considérables. Bien que la région ait pu être considérablement réaménagée au cours de l'apogée de la construction de Jayavarman IV au 10ème siècle, l'utilisation et l'activité du site se sont poursuivies bien au-delà du 10ème siècle. L'intensité des activités et la densité de l'occupation peuvent avoir oscillé au fil du temps en fonction de facteurs politiques et socio-économiques. Les variables gestions des ressources naturelles et humaines ainsi que les phénomènes environnementaux peuvent également avoir joué un rôle important lié aux changements de popularité, de population et de productivité à Koh Ker.

Koh Ker maintenant

L'ancienne capitale de Koh Ker fait jusqu'à 30km2, seul le centre de la citadelle possède 54 grandes tours en pierre, sans oublier des centaines de temples - géants Lingas encore cachés derrière les forêts autour du temple, dont jusqu'à présent la Commission Apsara ne peut toujours pas compter le nombre. Des dizaines de milliers d'esclaves sont morts pour construire Koh Ker, mais cette ancienne capital du Cambodge n'a duré que 23 ans.

Quoi qu'il en soit la place, dans le centre, la Cité Impériale ou Palais royal, Koh Ker a été tombé dans l'oubli pendant 1059 ans. Personne n’y venait! Actuellement, le monument continue d'être abandonné et aucun signe de restauration. Juste quelques réparations mineures conçues par la Commission Apsara pour le petit nombre de voyageurs qui visitent ici après le circuit Angkor.  Les monuments sont uniquement idéaux pour les routards, les motards, les curieux…car le vestige est assez éloigné du centre et de sa désolation. En particulier, il y a un certain nombre de temples qui se cachent dans la jungle…

L'espace vert autour du temple principal de Koh Ker avec de vieux arbres et des murs moussus apporte un sentiment de nostalgie et de tristesse, comme un deuil pour le glorieux empire qui s'estompe au fil des ans. Les rayons tissant à travers chaque feuille, teintés de soleil sur chaque terrain herbeux, ont rendu la scène plus paisible et calme. Les visiteurs viennent ici pour ressentir une relaxation étrange, tout comme grâce à la création de la main magique des dieux, même ces énormes rochers ont été disposés les uns sur les autres doucement et naturellement.

Koh Kor s'est caché dans la jungle pendant un millier d'années avant d'être fouillé, restauré et amené à la visite en 2003. Malgré les vicissitudes du temps, la dévastation de la guerre…les splendides caractéristiques de chaque détail, les lignes architecturales magnifiques du peuple khmer…sont encore bien conservés à Koh Ker.

Aucune des immenses sculptures tellement belles et impressionnantes n’est intacte. Beaucoup d'entre elles ont été volées, pillées et se trouvent actuellement dans des musées et également dans des collections privées. Certaines statues ont été rangées par des organisations gouvernementales pour les protéger des pillards. De nombreux chefs-d'œuvre de Koh Ker font maintenant partie de la collection du Musée national de Phnom Penh.

Fin 2011, cet endroit éloigné a attiré l'attention des médias du monde entier lorsque Sotheby's a tenté de vendre une statue d'un guerrier mythique de l'Empire khmer. En mars 2012, les gouvernements américain et cambodgien ont déposé des documents judiciaires pour saisir la statue qu'ils prétendent avoir été illégalement retirée du site. Une statue jumelle, également liée au site de Koh Ker, est exposée au Norton Simon Museum de Pasadena, en Californie.

Tourisme à Koh Ker

Si vous voulez visiter Koh Ker pendant le voyage Cambodge, vous devriez prendre l'autoroute la route n°6. En pensant à la nuit ici, vous pouvez rester à Koh Ker Guest House, dans le village de Sra Yong. Koh Ker est dans la province de Preah Vihear, à 120 km au nord-est de la ville de Siem Reap où se trouvent les temples Angkor magiques.

De Siem Reap, les visiteurs peuvent prendre le tuk tuk (type de taxi à 3 roues) en environ 3 heures ou la voiture en environ 1h30 pour s’y rendre. C’est une découverte intéressante, peu connue par le tourisme de masse et certainement une excursion en dehors des sentiers battus pour en apprendre davantage sur l'histoire et la spiritualité de Koh Ker comme du Cambodge.

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